Interviews Gepubliceerd op 28 oktober 2019

Swapfiets, van studentenidee naar internationaal succes

Richard Burger is oprichter van Swapfiets, een startup die in korte tijd enorm voet aan de grond heeft gekregen in Nederland, maar inmiddels ook in Duitsland, België en Denemarken. Een groep vrienden, waaronder Richard, had een goed idee: een fiets die je niet koopt maar waar je een abonnement op afsluit. Voor een vast bedrag per maand fiets je op een Swapfiets. We spraken Richard over de oprichting van Swapfiets, de beslissing om met Swapfiets in het buitenland te gaan ondernemen en de ervaring die hij hierbij heeft opgedaan.

Swapfiets is in 2014 ontstaan in Delft. De oprichters, waaronder Richard, studeerden aan de Technische Universiteit (TU) en bedachten een concept om de problemen die je hebt wanneer je een fiets bezit, op te lossen. Het idee volgens Richard: “je hebt nooit meer onverwachte kosten, hoeft niet zelf de fiets te repareren of te lopen wanneer je fiets stuk is en hebt dus altijd de zekerheid dat je van A naar B komt.”

De oorspronkelijke ambities in Nederland waren veel ingetogener dan de uiteindelijke resultaten. Er werd gedacht dat Swapfiets een enorm succes zou worden als er 10.000 klanten waren. Inmiddels zijn dit er echter meer dan 150.000 en hier komen nog elke dag nieuwe klanten bij. “De ambitie om in elk fietsenrek een blauwe band te krijgen is al snel ontstaan en hier houden wij ons nog steeds aan vast, overal waar we actief zijn”, aldus Richard.

"Altijd de zekerheid dat je van A naar B komt"

De oprichters, vlnr: Richard Burger, Dirk de Bruijn, Martijn Obers en Stefan Uitentuis

 De stap naar het buitenland

“De vraag vanuit andere landen naar de Swapfiets kwam al snel. Daarnaast kwam uit onderzoek naar voren dat er veel steden in Europa zijn waar veel gefietst wordt. “Wij promoten natuurlijk het fietsen”, aldus Richard. Dit maakte dat Swapfiets besloot om ook over de grens actief te worden. Om goed voorbereid de stap te maken werd er bij andere ondernemers die ook vanuit Nederland internationaal zijn gaan ondernemen informatie ingewonnen. Daarnaast heeft Swapfiets ook mensen in huis met de nodige buitenlandse ervaring en wordt er gebruik gemaakt van lokale kennis door lokale mensen aan te nemen. Hierdoor beschikt Swapfiets over gegronde kennis over de lokale (bedrijfs-)cultuur. Het grootste risico van internationaal ondernemen blijft volgens Richard toch de onzekerheid: wil deze specifieke consument dit product wel écht hebben?

Opbouw van het netwerk

Het voordeel bij het opbouwen van het netwerk is volgens Richard de zichtbaarheid van het product: “We komen veel in de publiciteit omdat het een heel zichtbaar product op straat is. Op die manier komen we met veel mensen in contact. Swapfiets wil zich verder graag mengen in de lokale fietscultuur, om op die manier het fietsen goed te kunnen promoten. Hierin speelt het lokale management een grote rol.”

Swapfiets bezoekt ook congressen en festivals om het netwerk uit te breiden. Zo was er een delegatie op het Eurobike congres in september en men gaat naar Tech Tour in november. Daarnaast ziet Richard Swapfiets graag op festivals zoals Streetlife Festival, E-Bike Festival of Sattelfest in het Olympiapark.

Organiseren

Het starten in het buitenland vergt de nodige organisatie. Het inregelen van de lokale wetgeving en manier van werken is volgens Richard bijvoorbeeld een hoop werk, bijna alsof je een nieuw bedrijf begint. Dit moet je volgens hem dan ook zeker niet onderschatten. “Daarnaast is het belangrijk de cultuurverschillen goed te erkennen en daar rekening mee te houden. Zeker voor ons, want we werken samen met veel verschillende mensen en partijen. We besteden veel aandacht aan dit onderwerp”, aldus Richard. Een goede organisatie valt of staat ook bij het maken van reële plannen. Richard: “We maken altijd reële plannen, anders beginnen we er niet aan. Uiteindelijk is het altijd belangrijk om te controleren of je on-track bent, harder moet pushen of de plannen moet bijstellen. Onze mentaliteit is ook dat we naast goed plannen vooral snel tot actie moeten overgaan. Het ‘doen’ wijst vervolgens uit hoe goed het plan was.” Plannen financiert Swapfiets met behulp van een investeerder.

“Het inregelen van de lokale wetgeving en manier van werken is een hoop werk, bijna alsof je een nieuw bedrijf begint.”

Succes

Starten in een ander land is intensief: “Zoals ik al eerder benadrukte is starten in een nieuw land bijna gelijk aan het compleet opbouwen van een nieuwe organisatie, inclusief het opbouwen van vertrouwen”. Het helpt volgens hem enorm als je succesvol bent in eigen land. Het is echter geen garantie dat het net zo succesvol gaat worden in het andere land. Ondersteuning in de vorm van erkenning dat Swapfiets in andere landen goed met haar partners omgaat, zou in de ogen van Richard enorm helpen.

Door de grote vraag naar de fietsen en het goede onderzoek dat gedaan is alvorens de stap te maken naar het buitenland, heeft Richard veel vertrouwen dat het concept internationaal een succes wordt. “Dit blijkt nu ook uit de groei die we doormaken in de niet-Nederlandse steden”, aldus Richard.

Een risico kan zijn dat er gewerkt wordt met een beperkt aantal fietstypen. Werkt een type fiets echter niet op een specifieke locatie, dan kan deze altijd elders worden ingezet.

Op de vraag wat hij de volgende keer anders zou doen antwoordt Richard: “We zijn in korte tijd naar drie nieuwe landen gegaan, dit hadden we meer kunnen spreiden. Dit had ertoe kunnen leiden dat er meer aandacht zou zijn geweest voor het gekozen land”.

Tip!

Als we vragen of Richard nog tips heeft zegt hij het volgende: “Neem zo snel mogelijk een aantal lokale mensen aan met een open mindset. Zij zijn cruciaal in het maken van de vertaalslag tussen het Nederlandse denken naar iets wat in het betreffende land goed werkt”.

“Neem zo snel mogelijk locals aan.”

Tot slot

Als laatst wilden we graag van Richard weten wat het volgende avontuur voor Swapfiets is. Hij kon hier het volgende over zeggen: “We willen geografisch nog verder uitbreiden in de landen waar we al actief zijn. Ook is er ambitie om meer landen kennis te laten maken met Swapfiets. Daarnaast willen we nog meer proposities aan ons portfolio toevoegen. We hebben net de e-bike propositie gelanceerd. Die is binnen de steden waar wij actief zijn al uitverkocht! Dat is veelbelovend voor de toekomst.”

Swapfiets Power E-bike

Ook ondernemen in het buitenland?

Bij NLinBusiness helpen  we jou om de stap naar internationaal ondernemen zo makkelijk mogelijk te maken. Samen met de diverse Business Hubs zorgen wij voor een lokaal netwerk van dienstverleners. Ook blijf je altijd op de hoogte van de laatste ontwikkelingen in het betreffende land en de cultuurverschillen die er (mogelijk) zijn. Benieuwd hoe we jou verder kunnen helpen? Neem contact op met onze experts.